Conjunto de estrelas da Via Láctea

Sobre esta imagem

Olhando profundamente no coração da nossa galáxia da Via Láctea, o Telescópio Espacial Hubble da NASA revela uma rica tapeçaria de mais de meio milhão de estrelas. Exceto por algumas estrelas azuis, de primeiro plano, as estrelas fazem parte do conjunto de estrelas nucleares da Via Láctea, o conjunto de estrelas mais massivo e mais denso da nossa galáxia. Tão cheio de estrelas, é equivalente a ter um milhão de sóis envolvidos no volume de espaço entre nós e nosso vizinho estelar mais próximo, Alpha Centauri, a 4,3 anos-luz de distância. No centro da nossa galáxia, este conjunto de estrelas envolve o buraco negro supermassivo central da Via Láctea, que é cerca de 4 milhões de vezes a massa do nosso sol.

Os astrônomos usaram a visão infravermelha de Hubble para perfurar a poeira no disco da nossa galáxia que obscurece o conjunto de estrelas. Nesta imagem, cientistas traduziram a luz infravermelha, que é invisível aos olhos humanos, em cores que nossos olhos podem ver. As estrelas vermelhas estão embutidas ou envoltas por poeira intermediária. Nuvens extremamente densas de gás e poeira são vistas em silhueta, aparecendo escuras contra as brilhantes estrelas do fundo. Essas nuvens são tão espessas que mesmo a capacidade de infravermelho do Hubble não poderia penetrá-las.

A visão nítida de Hubble permitiu aos astrônomos medir os movimentos das estrelas ao longo de quatro anos. Usando essa informação, os cientistas conseguiram inferir propriedades importantes como a massa e a estrutura do conjunto de estrelas nucleares. O movimento das estrelas também pode oferecer um vislumbre de como o conjunto de estrelas foi formado – se foi construído ao longo do tempo por aglomerados de estrelas globulares que caem no centro da galáxia, ou a partir de um espiral de gás do disco da Via Láctea para formar estrelas no núcleo.

Esta imagem, abrangendo 50 anos-luz, é um mosaico costurado a partir de nove imagens separadas da Wide Field Camera 3. do Hubble. O centro da Via Láctea está localizado a 27 mil anos-luz de distância. A “tempestade de neve” das estrelas na imagem é apenas a ponta do iceberg: os astrônomos estimam que cerca de 10 milhões de estrelas neste cluster são muito fracas para serem capturadas nesta imagem.

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